益虫とは

植物の栽培で避けては通れないのが害虫対策です。葉や根を食い荒らたり茎の中に卵を産んだりして、植物を枯らしてしまう害虫は、非常に厄介な存在です。特に野菜の栽培では、収穫前の野菜を食べてしまわれてはせっかくの努力が無駄になってしまいます。害虫はすぐに対策することが必要なため、植物についている虫を見つけたらすぐに駆除したくなるかもしれません。しかし、植物に集まる虫が全て害虫という訳ではありません。中には害虫や病原菌を食べてくれたり、受粉を助けてくれたりする虫も存在します。植物に害を与える「害虫」に対して、このように植物栽培に利益を与えてくれる虫を「益虫」と呼びます。植物栽培の強い味方となってくれる益虫についてご紹介します。

害虫を食べるタイプの益虫

てんとう虫やカマキリなど肉食の虫は、植物につく害虫を食べてくれる益虫です。
てんとう虫は、害虫の代表であるアブラムシや、うどん粉病の菌を食べてくれる益虫です、てんとう虫にはいろいろな種類がありますが、日本で多いのはナナホシテントウとナミテントウです。ナナホシテントウは、赤地に黒い斑点が7つついているてんとう虫です。ナミテントウは黒地に赤い斑点があるもの、黄色い斑点があるもの、赤地に黒い斑点があるものなどさまざまです。ナナホシテントウもナミテントウもツヤツヤした質感が特徴です。
気をつけなければいけないのは、てんとう虫の中には害虫もいるということです。例えば、オオヤニジュウホシテントウはジャガイモの葉を食べる害虫です。見た目はナナホシテントウと似ていますが、細かい毛が生えていてザラザラした質感をしています。見つけたらすぐに駆除しましょう。
カマキリは、害虫を退治するというよりは目の前で動く虫を全て捕獲します。成虫のカマキリはアオムシやバッタ、アリなど動く虫ばかり食べますが、カマキリの幼虫はダニやアブラムシなどあまり動かない害虫を食べてくれます。カマキリが住み着いて卵を産んでくれれば、人間側で害虫対策に気を遣う必要はなくなります。
害虫を食べてくれる虫は、ほかにも、トンボやクモなどがいます。

植物の受粉を助けるタイプの益虫

ハチは、植物の受粉を助けてくれる益虫です。ミツバチや、丸い体型が特徴のマルハナバチは温厚な性格のため、積極的に刺激を与えなければ刺されることはありません。ズッキーニやカボチャなどウリ科の野菜は、これらのハチの力を借りなければ受粉することができません。農家では、受粉のためにハチを飼っていることもあります。ミツバチはレモンバームやローズマリー、セージなどのハーブを好むため、これらを野菜のそばに植えればミツバチがやってくる確率が高くなります。栽培したハーブは料理やハーブティーなどにできるため、一石二鳥です。ナス科の花は蜜がないためミツバチは寄ってきませんが、マルハナバチは蜜の有無に関わらず受粉を助けてくれます。
ミツバチやマルハナバチは基本的に無害ですが、時期によっては巣に近づくと攻撃的になります。ミツバチは床下や壁の裏など閉鎖された空間に巣を育てる習性があるため、気づかないうちに家の中に巣を作られていることがあります。いくら益虫とはいえ、刺されたら皮膚や呼吸器などに異常があらわれ、最悪の場合意識を失ってしまいます。ベランダにミツバチの数が増えてきたら警戒する必要があります。

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